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[景观] 银河中的红飘带

  银河是什么颜色的?——这还用问吗,估计大多数人都会从中文“银河”两字的字面上,或者英文“milky way”的意思上,回答出银河应该是白色的。然而当人们用相机拍摄银河,却可以看到一条条弥散成带状的红色星云,如飘带般在银河中飘荡。这种红色的星云被称为H区,就如同春天孕育万物,它们新恒星孕育诞生的地方。



  魔幻混天绫巴纳德环


  初春时节,晴朗的天空中银河河面异常宽广,猎户座的亮星们将银河点缀得格外灵动。与我们今天一样,历史上不知多少位仰望星空的人都偏爱这里,似乎这里除了美丽的亮星和宽阔的银河外,还有别的什么神秘的东西。


  1895年,美国正在组建中的叶凯士天文台来了一位初出茅庐的小伙子,他便是当时狂热的业余天文学家巴纳德。来到天文台之后,巴纳德开始了一个让很多人眼红的工作:他要用天文台的宽视场望远镜,拍摄银河中那些不为人知的角落。这在当时来说是一件很前沿的研究,巴纳德很快就有所斩获,其中之一便是他发现猎户座附近有一个奇怪天体:一个巨大的环形气体云,像丝带一样缠绕着猎户的半个身躯。这个气体云后来被人称为“巴纳德环”。



  红色巴纳德环


  由于位于银河附近,丰富的氢元素使得猎户座成为天空中当之无愧最漂亮的星座。最豪华的服饰便是巨大的巴纳德环,如同一个圆弧将整个星座缠绕。


  巴纳德环非常巨大,肉眼看去却暗淡无光,甚至直到今天人们仍不清楚它是如何形成的。但天文学家普遍相信巴纳德环与猎户座中正在产生恒星有关。新产生的恒星会吹出强烈的恒星风,就如同太阳风那样,但比太阳风强烈很多。强烈的恒星风把周围的H区塑造成一个弧形。


  看不见的红色用相机拍下的这些银河中的“飘带”都呈现出的红色,是由于新生恒星发出大量的紫外线,使环绕在恒星周围的H区中的氢原子被电离,成为氢离子游离起来。当这些氢离子变回氢原子时,会发射出特定颜色的光波,其中最为主要的颜色就是红色。这些气体非常稀薄,因而肉眼看起来暗淡无光,即使在漆黑的晴夜中,也看不到丝毫鲜红。然而长时间曝光的照相机却能捕捉到它们热情的色彩。


  十字星架起红幔帐北美洲星云和鹈鹕星云


  在银河中还有另一个耀眼的地方——北天银河中的十字架天鹅座。天鹅座中亮星点点,而且看起来似乎水流湍急,暗礁四伏。早在18世纪,天文学家威廉·赫歇尔就发现这个区域的银河与众不同,似乎有阴暗的神秘物质隐藏其中。他还发现其中一个巨大的星云,覆盖了超过10个满月大小的面积,但其亮度很低,几乎不能用肉眼看到,只有在非常暗的夜空环境下才可以看出雾状的形态。然而这个星云似乎被神秘物质所遮挡,一分为二:左边形状如同北美洲,被称为北美洲星云;右边乱七八糟一团毫无章法,某些联想力超强的天文学家认为它看起来似乎鸟儿展翅,于是将之称为“鹈鹕星云”。


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